La tamponnade cardiaque est définie comme un défaut de remplissage ventriculaire lié à la présence d’un épanchement péricardique à l’origine d’une réduction du volume d’éjection systolique et donc du débit cardiaque. Elle apparaît lorsque la pression intra-péricardique dépasse la pression intra-cardiaque droite en diastole. Le liquide péricardique fait alors pression sur le cœur et limite en premier lieu le remplissage des cavités cardiaques à basse pression que sont l’atrium droit et le ventricule droit. La difficulté de remplissage du cœur droit constitue une résistance au retour veineux et aboutit à une congestion veineuse systémique.